Friday, August 07, 2009

What is a Mitzva?

I do not know if the patient confused lurker is still lurking but I wanted to let that person know I am now thinking about his question. This post is not a complete answer to his questions, just some thoughts.

PCL asked if the Rambam defines what a mitzva is. To start, I feel confident in saying that the Rambam does have a definition. His 14 principles for counting mitzvot imply that he must have a definition. However, he does not seem to define it outright in the Sefer HaMitzvot. Curiously, virtually all of those principles are negative - the Rambam tells us what should not be counted as a mitzva.

In the beginning of the Mishne Torah the Rambam does provide us with something close to a definition:
א כל המצוות שניתנו לו למשה בסיניי--בפירושן ניתנו, שנאמר "ואתנה לך את לוחות האבן, והתורה והמצוה" (שמות כד,יב): "תורה", זו תורה שבכתב; ו"מצוה", זה פירושה. וציוונו לעשות התורה, על פי המצוה. ומצוה זו, היא הנקראת תורה שבעל פה.

א כל המצוות שניתנו לו למשה בסיניי--בפירושן ניתנו, שנאמר "ואתנה לך את לוחות האבן, והתורה והמצוה" (שמות כד,יב): "תורה", זו תורה שבכתב; ו"מצוה", זה פירושה. וציוונו לעשות התורה, על פי המצוה. ומצוה זו, היא הנקראת תורה שבעל פה.

Here the Rambam seems to define mitzva as the peirush of Torah Sh'bikhtav - which is Torah Sh'ba'al Peh. This leads to some interesting conclusions: when it is said that there are 613 mitzvot this means that there are 613 peirushim; we know the 613 mitzvot via the Mesora - not the Torah Sh'bikhtav.